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Chapitre 4

Lewis et Clark et le voyage vers l’Ouest

Thomas Jefferson était connu pour posséder dans sa bibliothèque personnelle la collection la plus précise et la plus complète de livres et de cartes cataloguant l’Ouest. Son père, Peter Jefferson, était un cartographe et un arpenteur compétent.


En Virginie, les arpenteurs jouissaient d’un statut éminent et avaient de nombreuses possibilités de devenir également propriétaires fonciers. Quiconque souhaitait obtenir un titre de propriété sur un terrain devait traiter avec un arpenteur. Dans de nombreux cas, les connaissances foncières d’un arpenteur lui permettaient d’être employé par de grandes sociétés foncières. Les arpenteurs faisaient également partie des Virginiens les plus instruits, et il n’était pas rare qu’ils acquièrent de grands domaines grâce aux opportunités offertes par leur profession.

Avant 1755, les terres situées à l’ouest, le long des monts Allegheny, n’avaient pas été colonisées. La propriété foncière en Virginie était nécessaire à la colonisation de la région et à la prospérité croissante du planteur colonial. Les colonies étaient prospères et l’assurance d’une expansion vers l’ouest dépendait largement de l’incitation à la propriété foncière. L’expansion vers l’ouest n’est pas seulement attendue. Elle était soigneusement préparée.

Les personnes qui s’installaient dans ce qu’on appelle alors le Northern Neck devaient obtenir un mandat d’arpentage du Northern Neck Proprietary Office pour une superficie déterminée à un endroit précis. Le mandat d’arpentage, délivré directement par le bureau à l’arpenteur du comté, demandait à l’arpenteur d’effectuer un arpentage « juste et vrai » de la terre, déterminant et limitant officiellement ses frontières.

En 1749, Peter Jefferson a fondé la Loyal Land Company of Virginia avec un autre Virginien et proche voisin, Thomas Meriwether, le grand-père de Lewis. La Loyal Land Company a été créée pour demander des concessions de terres à l’ouest des montagnes Allegheny. En plus de Peter Jefferson et Thomas Meriwether, la Loyal Land Company comprenait d’autres membres et familles de grande influence, des magnats et de grands propriétaires terriens.

La Loyal Land Company de Virginie a reçu 800 000 acres en 1749. Ils avaient prévu de financer des expéditions vers l’ouest en 1753, quatre ans seulement après avoir formé la compagnie. Cette quête a malheureusement dû être abandonnée indéfiniment lorsque la guerre franco-indienne a éclaté. Peter Jefferson n’a jamais réalisé son rêve d’explorer l’Ouest. Il mourut dans le ranch familial et laissa son important patrimoine à son fils Thomas, âgé de quatorze ans.

Immédiatement après la mort de son père, Jefferson commença à fréquenter ce qui était considéré comme la meilleure école du comté d’Albemarle, en Virginie, sous la tutelle du révérend James Maury. Maury était connu dans la région comme un grand professeur d’éducation classique, comme la morale et les manières, l’histoire, la littérature, les mathématiques et la géographie, qu’il considérait comme essentiels à l’éducation d’un jeune homme « bien équilibré ». L’ecclésiastique encourageait également la colonisation de l’Ouest. La plupart des garçons qui fréquentaient l’école y étaient pensionnaires parce que les allers-retours quotidiens entre la maison et l’école étaient trop longs.

Par conséquent, de solides amitiés se sont formées. Beaucoup des jeunes hommes éduqués par le révérend Maury allaient devenir de grands personnages dans le façonnement du nouveau pays. Thomas Jefferson a vécu avec le pasteur et sa famille pendant deux ans, et l’influence de Maury sur le jeune Jefferson est évidente dans la passion de ce dernier pour la géographie et l’exploration de l’Ouest. C’est une passion que Jefferson a entretenue alors même que sa carrière politique évoluait régulièrement, passant de gouverneur à vice-président, puis à président. Il est intéressant de noter qu’un autre futur président, James Madison, avait été un élève du révérend Maury.

En 1784, Jefferson présente au Congrès une ordonnance qui permet la formation de nouveaux États à partir des territoires de l’Ouest. L’enthousiasme de Jefferson concernant les routes commerciales et les passages possibles vers l’ouest reposait en grande partie sur les cartes du continent américain produites par les premiers explorateurs français. Il est important de noter que les cartes de l’Amérique étaient presque entièrement basées sur des conjectures et provenaient de théories pseudo-scientifiques qui étaient à la fois des analyses et des vœux pieux.

Jefferson adhérait à l’une de ces théories, connue sous le nom de géographie symétrique, qui suggérait que la topographie du continent américain occidental reflétait la moitié orientale – en d’autres termes, que les montagnes, les rivières et les cours d’eau des parties orientale et occidentale de l’Amérique étaient identiques, ou du moins remarquablement similaires. Cette théorie incluait la croyance en la « Longue rivière », qui était censée comprendre une série de lacs et de rivières imbriqués les uns dans les autres et qui constituait une voie navigable vers l’ouest.


La légende de la Longue rivière a ensuite été remplacée par la croyance en deux rivières coulant vers l’est et l’ouest qui convergeaient pour créer une voie navigable capable de transporter les explorateurs jusqu’à l’océan Pacifique.

À une époque où la plupart des habitants vivaient à moins de 40 miles de l’océan Atlantique, le Congrès désapprouvait l’idée de donner aux terres nouvellement découvertes un statut égal à celui des États d’origine. Sans se décourager, Jefferson aida à parrainer le botaniste français André Michaux dans l’espoir de trouver la route la plus rapide vers l’océan Pacifique. Cette expédition s’effondre près du Mississippi, victime de conspirations politiques et de paranoïa.

Les Français, les Espagnols et les Amérindiens s’opposaient à l’expansion vers l’ouest, mais Jefferson a continué avec une détermination sans faille. Il avait de nombreux centres d’intérêt et étudiait sans cesse, sans jamais se reposer, sachant que la Grande-Bretagne ou toute autre nation pouvait revendiquer des terres sur le sol pour lequel lui et ses frères de la guerre d’indépendance s’étaient battus.

Au début de l’année 1801, avec l’aide de l’American Philosophical Society, une institution de savoir créée par Benjamin Franklin, Jefferson fait enfin les premiers véritables pas vers l’Ouest.

Il choisit son secrétaire privé et protégé personnel, Meriwether Lewis, pour diriger l’expédition.

Lewis est envoyé à Philadelphie, où il étudie personnellement auprès de certains des esprits les plus vifs de son époque. La préparation exigeait un examen intensif de la botanique, des mathématiques, de la chimie, de l’anatomie et de la médecine. Il n’est pas difficile d’imaginer Lewis se préparant à cette importante mission, se comparant aux conquistadores espagnols, stockant des fusils et des munitions, et se procurant les instruments et l’équipement appropriés.

La prise et la collecte de notes sur les plantes, les animaux et les minéraux nouvellement découverts étaient d’une grande importance, tout comme la documentation disciplinée de toutes les découvertes dans des journaux. Lewis était bien préparé pour cette tâche et avait un lien personnel fort avec Jefferson. Tous deux venaient du même quartier de Virginie et étaient des fils de pionniers issus de familles distinguées. Jefferson a pratiquement regardé Lewis grandir.

Né dans la ferme familiale le 18 août 1774, Meriwether Lewis avait vécu à quelques kilomètres de Monticello, la maison de Jefferson. Lewis est né de parents très en vue dans le centre de la Virginie. Thomas Jefferson avait deux frères et sœurs qui avaient épousé la famille Lewis, et l’oncle de Meriwether s’était occupé des relations de Jefferson pendant ses années de service diplomatique à Paris.

Quand Meriwether avait cinq ans, son père meurt d’une pneumonie. Sa mère se remarie et fait déménager toute la famille au sud, en Géorgie. C’est à cette époque que Lewis développe ses talents de traqueur, de cueilleur d’herbes et d’homme d’extérieur. En chassant la nuit, seul avec ses chiens, le jeune Lewis, âgé de dix ans, a développé une passion pour les merveilles naturelles de la Terre qui durera toute sa vie. C’est en Géorgie que Lewis a fait sa première rencontre avec les Cherokees. Même en tant que jeune garçon curieux, Lewis est sensible à la situation critique des indigènes.

Meriwether est retourné en Virginie au début de son adolescence pour y faire ses études. Mais une fois ses études terminées, il a choisi de retourner à la ferme familiale plutôt que de poursuivre ses études à l’université. Son projet de passer du temps à étendre ses terres et à cultiver sa propre flore et ses herbes a été de courte durée.

Des problèmes ont surgi alors que de nouvelles taxes sur le whisky ont poussé les agriculteurs à se rebeller. Les émeutes se propagent dans les colonies. En août 1794, le président Washington mobilisa treize mille miliciens de Virginie, du New Jersey, de Pennsylvanie et du Maryland. Lewis, qui s’inquiétait pour la sécurité de ses terres, s’est rapidement enrôlé. La révolte s’est déroulée sans incident et rapidement réprimée. Lewis, cependant, avait trouvé une certaine excitation dans la promesse de voyager et a décidé de rester avec l’armée. Servir sous le général Wayne pendant la bataille de Fallen Timbers, Lewis est arrivé après le massacre juste à temps pour la signature du traité de Greenville.

Le traité historique a été un succès pour la confédération occidentale, mais une triste perte pour les Amérindiens qui ont cédé l’Ohio, le futur site du centre-ville de Chicago, et Fort Detroit. C’est au cours de cette campagne militaire que Lewis rencontra William Clark pour la première fois. Les deux ont immédiatement forgé un lien profond.

Lewis était l’aventurier accompli – curieux, fort, intelligent, artistiquement enclin et intrépide. Il était aussi à l’aise au combat qu’au laboratoire, à la bibliothèque ou sur le terrain. Au fond, il était un soldat et un aventurier, mais il avait passé tellement de temps en compagnie de savants comme Jefferson que ses aspérités avaient été affinées.

Lewis était également connu pour ses sautes d’humeur et ses accès occasionnels de mélancolie. Il est également décrit par divers biographes comme sensible, impétueux, conscient de lui-même, poétique, motivé, déprimé, intrépide et facilement en colère. Il a également été qualifié de difficile à vivre et semble avoir tenu bon nombre des tendances racistes qui caractérisaient les hommes de son temps. Son traitement de Sacagawea, par exemple, était souvent décrit comme condescendant et dédaigneux.

Clark est également né en Virginie, le neuvième de dix enfants d’ascendance anglaise et écossaise. Contrairement à la famille Lewis, les Clarks n’avaient pas une goutte de sang aristocratique. Comme pour la plupart des enfants de son époque, Clark était scolarisé à domicile. Timide, maladroit et gêné, il préférait lire des livres à la socialisation. À quinze ans, sa famille déménage au Kentucky, où Clark finit par sortir de sa coquille. En apprenant les tactiques de survie en milieu sauvage, il a commencé à se préparer à son appel inévitable. Clark avait cinq frères aînés, tous dotés d’une solide expérience militaire. Il a compris qu’il devrait suivre les traces de ses frères pour gagner le respect. Ce n’était pas une tâche facile, étant donné que l’un de ses frères était un général pendant la guerre d’indépendance américaine.

La maison d’enfance de Clark était un champ de bataille, sous les raids constants des indigènes de Wea. À dix-neuf ans, William Clark a commencé sa carrière militaire en se portant volontaire pour aider à expulser les tribus du Kentucky afin de sécuriser la rivière Ohio. La milice du Kentucky n’a fait aucun effort pour faire la distinction entre les tribus en guerre et les tribus pacifiques, un point mis en évidence par l’attaque contre le pacifique Shawnee. Consterné par le meurtre de femmes et d’enfants, Clark a détaillé ces horreurs dans son journal.

En gravissant les échelons jusqu’au grade de lieutenant, il s’est avéré être un bon soldat, démontrant son expertise inégalée dans la cartographie et le suivi de nouvelles terres tout en commandant des troupes et en remportant des batailles. Il a été félicité pour son leadership. Mais après sept ans, la dureté des conflits sans escale a fait des ravages et Clark a pris sa retraite prématurément, se réclamant d’une mauvaise santé.

Alors que la carrière militaire de Clark plongeait, son ami Meriwether Lewis semblait se hisser directement au sommet. Après six ans de service militaire, Lewis a été promu au grade de capitaine. Un an plus tard, il a été invité par Thomas Jefferson, le président nouvellement élu, à être son secrétaire privé. C’était un rôle qu’il acceptait avec joie. Après avoir convaincu le Congrès, le plan de Jefferson pour explorer l’Occident a été mis en branle. Lewis, qui s’était préparé à ce voyage pour ce qui semblait toute sa vie, était maintenant sur le point de faire le dernier bilan. Il savait qu’une expédition aussi dangereuse exigeait la préparation et les compétences d’un égal.

Lewis a cherché son bon ami William Clark, lui écrivant une lettre et promettant que Clark serait son co-capitaine. La lettre détaille avec enthousiasme l’importance de l’expédition. Une aventure passionnante et une chance d’être le premier à voir l’océan Pacifique de la terre était une offre trop belle pour être refusée. Il semble, dans le cas de Clark, que s’aventurer dans l’inconnu avec l’un de ses amis, et être payé pour le faire, était le bon remède pour un homme qui avait abandonné la vie militaire. Après des semaines sans réponse, Lewis était prêt à passer à autre chose lorsqu’il a finalement reçu la nouvelle que Clark allait effectivement rejoindre le parti. Le Corps of Discovery nouvellement créé partait pour une mission aussi importante en son temps que le lancement lunaire l’était pour nous dans la nôtre.

Quitté Pittsburgh ce jour à 11 heures avec un groupe de 11 mains dont 7 soldats, un pilote et trois jeunes hommes en procès, ils m’ont proposé de m’accompagner tout au long du voyage. —31 août 1803

Ainsi commença la première entrée du journal lorsque Lewis quitta Elizabeth, en Pennsylvanie, sur son quillard magnifiquement conçu de 55 pieds de long. Le bateau était étroit et rapide, conçu pour déplacer rapidement les gens vers l’amont. Presque aussitôt, Lewis fut confronté à des curiosités scientifiques.

À Big Bone Lick, Kentucky, Lewis a aidé le Dr William Goforth à fouiller les restes fossiles d’un mastodonte. Après cinq jours passés à étudier et à cataloguer cette découverte, Lewis a renvoyé son premier envoi de spécimens au président Jefferson. Jefferson était un collectionneur passionné d’os de mastodonte et croyait qu’ils n’étaient pas éteints. On a dit à Lewis de garder un œil sur cette créature insaisissable dans les territoires occidentaux inexplorés. Les ancêtres révolutionnaires ont été tellement impressionnés qu’ils sont allés jusqu’à proclamer le puissant mastodonte comme symbole national de l’Amérique.

En décembre 1803, William Clark prit la responsabilité de former les hommes qui s’étaient portés volontaires pour se rendre dans le Pacifique. Dans un camp installé près de l’actuel Hartford, dans l’Illinois, il a commencé la tâche de constituer une équipe coopérative et adaptée aux sentiers. C’était un défi, étant donné que la plupart des hommes ne s’étaient jamais rencontrés. Clark leur a appris à construire des forts en rondins, à marcher en formation et à utiliser efficacement leurs armes. Les dangers auxquels ils s’attendaient étaient nombreux et ils se préparaient habilement à tous les scénarios possibles.

Au début de 1804, Meriwether Lewis assista à la cérémonie au cours de laquelle le territoire de la Haute-Louisiane fut transféré aux États-Unis. Dans le cadre de la transaction immobilière la plus impressionnante de l’histoire, les États-Unis ont pris le contrôle d’un vaste territoire couvrant 828800 miles carrés englobant aujourd’hui l’Arkansas, le Missouri, l’Iowa, l’Oklahoma, le Kansas, le Nebraska, des parties du Minnesota à l’ouest du fleuve Mississippi, la majeure partie du nord Dakota, presque tout le Dakota du Sud, le nord-est du Nouveau-Mexique, des parties du Montana, du Wyoming et du Colorado à l’est de la ligne de partage des eaux continentales et la Louisiane à l’ouest du fleuve Mississippi, y compris la ville de La Nouvelle-Orléans et certaines parties des provinces canadiennes de l’Alberta et de la Saskatchewan .

En mai 1804, William Clark, le nouveau Corps of Discovery, et Meriwether Lewis se sont rencontrés à St. Charles, Missouri. Le groupe rassemblé de quarante-cinq comprenait vingt-sept soldats célibataires, un interprète français, le chien bien-aimé du capitaine Lewis, Seaman, et un autre groupe de soldats qui les accompagnerait au pays Mandan pendant le premier hiver de l’expédition. Même des bateliers français ont été recrutés pour aider à gérer les bateaux chargés de ravitaillement.

Les premiers mois de l’expédition ont été une épreuve difficile. Alors que le groupe remontait le fleuve Missouri, ils ont été assaillis de blessures, mordus sans relâche par des insectes et battus par une chaleur persistante. En août 1804, le Corps of Discovery perdit un homme à cause de l’appendicite. Heureusement, ce serait la seule victime de la mission.

Sur leur chemin, ils sont tombés sur d’énormes bûches et arbres qui témoignaient des tempêtes et des forts courants de la région. Cela a rendu certaines parties du voyage difficiles, car ces obstacles flottants pourraient endommager et couler les bateaux. Pendant les pires de ces tronçons, la seule façon de voir les bateaux en toute sécurité était de demander aux hommes de tirer le bateau vers l’amont en utilisant la technique du cordage, qui exige que les bateaux soient tirés avec des cordes par des hommes marchant sur le rivage. En moyenne pas plus de dix ou quinze milles par jour,

Les premières rencontres avec les tribus amérindiennes se sont bien déroulées. C’étaient des tribus pacifiques à la périphérie des territoires. En préparation de ces rencontres, Lewis a mis au point une cérémonie d’introduction ou un bref rituel, dans lequel, vêtus d’un uniforme complet, ils informaient le chef de la tribu que leur terre appartenait désormais aux États-Unis et qu’un homme de l’Est – le président Thomas Jefferson – était leur nouveau «grand père». Ils remettraient également au chef une médaille de la paix montrant Jefferson d’un côté et deux mains jointes de l’autre, ainsi qu’une forme de cadeau. De plus, les membres du corps exécutaient une sorte de parade, ou présentation d’armes, au cours de laquelle ils marcheraient en uniforme et tireraient avec leurs fusils.

Lewis avait été prévenu des Teton Sioux. Les membres de la tribu sioux étaient farouchement agressifs en ce qui concerne leur territoire. Les Sioux dormaient dans des tipis et chassaient le buffle. Ces petites bandes de guerriers du Dakota du Sud étaient redoutées parmi les commerçants français et canadiens. Les tribus voisines n’étaient pas à la hauteur de l’agressivité des Sioux et étaient souvent massacrées si elles intervenaient. Les Sioux étaient les gardiens féroces et exigeants du fleuve Missouri. Contrôlant le trafic de la rivière, ils exigeaient de grandes quantités de cadeaux des marchands de passage.

Quand Lewis est arrivé, les tensions étaient fortes. La démonstration de cérémonie n’a pas impressionné les Sioux, qui savaient que les Américains cherchaient à contrôler la rivière. Les Sioux ont exigé l’un des bateaux de Lewis et Clark, et quand cela a été refusé, la tribu a tenu l’expédition en otage pendant trois jours remplis de drames. Les Sioux ont organisé une cérémonie de guerre pour eux, avec des têtes fraîchement scalpées de l’Omaha voisin. La guerre psychologique était incroyable. Personne dans l’expédition ne savait parler la langue sioux. La situation était un baril de poudre en attente d’exploser. Puis, le quatrième jour, le chef Black Buffalo des Sioux a accordé à l’expédition de Lewis et Clark le passage en toute sécurité en échange d’un supplément de tabac. Soulagé d’avoir survécu intact à leur premier obstacle inattendu,

La région du Missouri et de la vallée du Mississippi abritait des milliers de monticules dans la préhistoire. Ces monticules étaient d’une grande curiosité pour les penseurs antiquaires de l’Amérique coloniale. Parce qu’ils étaient considérés comme plus que de simples sépultures amérindiennes, une enquête plus approfondie sur ces monticules était d’une grande importance.

Avec plusieurs hommes et le chien de Lewis Seaman, ils ont parcouru les kilomètres d’où ils ont installé leur campement sur la rivière. La randonnée de quatre heures a fait des ravages sur les explorateurs; ils étaient complètement accablés par la chaleur. Le chien est retourné à la rivière et les hommes se sont effondrés au pied du monticule dans une soif terrible. Après s’être réhydratés, Lewis et Clark ont ​​grimpé de 70 pieds au sommet de Spirit Mound. Ils regardèrent la vue impressionnante et, voyant pour la première fois toute la plaine de la vallée d’en haut, ils virent le buffle sauvage errer sans être dérangé. Le Spirit Mound est l’un des rares sites restants de l’expédition originale de Lewis et Clark. La mâchoire étonnée, Lewis fit l’entrée suivante datée du 25 août 1804.

Du haut de ce monticule, nous avons vu un plus beau paysage; De nombreux troupeaux de buffles ont été vus se nourrissant dans diverses directions, la plaine au nord-ouest et au nord-est s’étend sans interruption jusqu’à ce que l’on puisse voir. . . pas de bois sauf sur les points du Missouri. . . . Si tout le bois qui se trouve sur le ruisseau Stone (rivière Vermillion) était sur 100 acres, il ne serait pas densément boisé, le sol de ces plaines est délicieux. Ici, nous avons obtenu de grandes quantités des meilleurs raisins les plus gros que j’ai jamais goûtés, des courants bleus toujours sur les buissons et deux types d’aplombs, l’un le Plumb sauvage commun et l’autre un gros plomb jaune. . . environ le double de la taille du commun et délicieusement aromatisé.

Après que Lewis et sa compagnie soient revenus au camp, ils ont brièvement envisagé de parcourir les terres au-delà de Spirit Mound, mais ont décidé que la chaleur le rendrait dangereux. Ils ont continué en amont le lendemain matin et n’ont jamais regardé en arrière. S’ils s’étaient aventurés un peu plus loin, ils se seraient croisés avec le plus grand mystère précolombien de l’Amérique.

Les monticules de Cahokia sont une colonie complexe gigantesque d’anciens monticules qui comprend Monks Mound. Le nom Cahokia est attribué à un clan indépendant d’Illiniwek vivant dans la région lorsque les premiers explorateurs français sont arrivés dans les années 1600, longtemps après que Cahokia ait été abandonnée par ses habitants d’origine. Les descendants vivants du peuple Cahokia associés au site du monticule sont inconnus. Les explorateurs français ont attribué le nom de Cahokia à la fin du XVIIe siècle. Le nom est resté même si les indigènes affirmaient que les monticules étaient beaucoup plus âgés qu’eux.

Mieux connue pour ses grandes structures en terre artificielles, la ville de Cahokia était habitée d’environ 700 à 1400 de notre ère. Construit par des peuples anciens connus sous le nom de Mound Builders, la population d’origine de Cahokia était estimée à environ 1000 jusqu’au XIe siècle environ, date à laquelle elle s’est étendue à des dizaines de milliers.

À son apogée, estimée entre 1 100 et 1 200 de notre ère, la ville couvrait près de six miles carrés et accueillait une population allant jusqu’à cent mille personnes.

Ces anciens indigènes auraient construit plus de 120 monticules de terre dans la ville, dont 109 ont été recensés et 68 sont conservés sur le site. Alors que certains ne sont qu’une légère montée sur la terre, d’autres atteignent 100 pieds dans le ciel. Les indigènes auraient transporté les matériaux de terre utilisés pour construire les monticules sur leur dos dans des paniers jusqu’aux chantiers de construction. Plus de cinquante millions de pieds cubes de terre ont été déplacés pour la construction des monticules.

On dit qu’un déclin rapide de la population cahokienne a commencé quelque temps après 1200 CE.

En 1400 de notre ère, le site annoncé comme hébergeant la plus magnifique ville précolombienne au nord du Mexique était stérile. Les théories abondent sur ce qui a conduit au déclin apparemment catastrophique de la civilisation, y compris la guerre, la maladie, la sécheresse et le changement climatique soudain. Les archéologues se grattent la tête lorsqu’ils considèrent qu’il n’y a pas de légendes, de documents ou de mention de la magnifique ville dans les annales d’autres tribus locales, y compris les Osage, Omaha, Ponca et Quapaw.

Le plus grand terrassement du site historique, appelé Monks Mound, se trouve au centre. D’une hauteur d’au moins 100 pieds, c’est le plus grand monticule préhistorique artificiel en Amérique du Nord. Le monticule mesure 1000 pieds de long, 800 pieds de large et se compose de quatre plates-formes terrasses. Les archéologues ont estimé que 22 millions de pieds cubes de terre ont été utilisés pour construire le monticule entre les années 900 et 1 200 de notre ère. Depuis lors, le monticule s’est érodé ou a été endommagé au point que personne ne sait quelle était la taille réelle du monticule.

Encore plus curieuse que l’existence et la disparition apparemment soudaine d’une vaste culture est la découverte surprenante de ce qui semble être une structure de pierre massive cachée sous l’énorme monticule des moines.


Le 24 janvier 1998, alors qu’ils foraient pour construire un système de drainage des eaux à Monks Mound, les travailleurs ont heurté une structure en pierre de 32 pieds de long. «C’est stupéfiant», a déclaré William I. Woods, professeur de géographie et professeur courtois d’anthropologie à l’Université du Kansas, qui était à l’époque archéologue à la Southern Illinois University à Edwardsville. Woods a mené l’enquête sur la structure mystérieuse. «La pierre mesure au moins 10 mètres de long dans l’une de ses dimensions», a-t-il écrit. «Il est enterré à environ 40 pieds sous la surface d’une terrasse sur le côté ouest du monticule de Monk et bien au-dessus du fond du monticule.

Woods a noté que même si la structure se révélait être juste une grande dalle de pierre, ce serait quand même une découverte dramatique, car la source de pierre la plus proche se trouvait à plus de dix miles de Cahokia, qui se trouve à environ vingt miles au sud-est de Saint-Louis. . En fait, aucune pierre n’avait jamais été trouvée sur le site autre que celles utilisées pour fabriquer des outils, des armes et des artefacts primitifs.

Les archéologues Andy Martignoni Jr. et Steve Fulton étaient de service sur le site et ont discuté de la situation, spéculant qu’il pourrait s’agir d’un drain ou même d’une tombe. En comparant la «sensation» de la foreuse avec d’innombrables autres opérations, l’opérateur de la foreuse leur a dit que la structure semblait être faite de grosses pierres apparemment placées ensemble délibérément, profondément dans la face ouest. Cela a donné aux archéologues plus de raisons de penser que cela pourrait être autre chose qu’un gros rocher.

Il y a une grande région de pierre de forme indéterminée située à 40 pieds sous l’une des surfaces de la terrasse mais toujours bien au-dessus de la base du monticule. Jusque-là, le dogme dominant a longtemps été que les Amérindiens qui ont construit Cahokia travaillaient uniquement avec de la terre, jamais avec de la pierre, qui ne se trouve nulle part près de la région en question. La découverte de Monks Mound a directement remis en question la réflexion de l’époque sur la culture qui a construit Cahokia, et suggère que ce qui se trouve sous les monticules eux-mêmes est peut-être beaucoup, beaucoup plus ancien.

La découverte de la pierre massive non identifiée pourrait repousser les dates de construction beaucoup plus loin, associant Cahokia à d’autres structures similaires âgées de 3000 à 3500 ans.

Plus récemment, la découverte faite à Cahokia le 17 février 2010 de ce qui semble avoir été un atelier de cuivre de l’âge de pierre a encore plus déconcerté les explorateurs. À environ deux cents mètres à l’est de Monks Mound, une fouille a révélé des preuves du seul atelier de cuivre connu de l’époque du Mississippien.

L’atelier de cuivre est à l’étude en relation avec une particularité sur un gobelet gravé fabriqué à partir d’une coquille de conque trouvée au sommet du monticule de 10 pieds de haut. Certains pensent que la coquille provenait du golfe du Mexique. Il contient un symbole d’une flèche comme un logo avec un cercle dans la pointe de la flèche. Ce symbole est apparu pour la première fois dans des abris sous roche creusés dans le Wisconsin et le centre-est du Missouri et était daté d’environ 1000 de notre ère, plus de deux cents ans avant le pic de la civilisation de la région de Cahokia.

Les symboles sur les murs de l’abri sont similaires aux fragments d’obus trouvés sur le monticule de Cahokia, et les chercheurs pensent maintenant que Cahokia pourrait avoir été le centre de l’ancienne culture du Mississippien. Des reliques de cuivre ont été trouvées dans tout le réseau du Mississippi Mound, mais prétendre qu’elles doivent toutes être liées d’une manière ou d’une autre aux Cahokias est une hypothèse trop hâtive.

Ces monticules recouverts de terre pourraient-ils cacher les restes de ruines beaucoup plus anciennes et oubliées? La vérité ne sera révélée que lorsqu’une fouille complète sera menée. Dans l’état actuel des choses, moins de 1% des monticules de Cahokia ont été excavés. Ce qui est ironique à propos de la découverte de cuivre, c’est que cette récente fouille n’a pas eu lieu sur le site de la structure en pierre, mais plutôt ailleurs, menant à une découverte encore plus fascinante.

Et bien que Lewis n’ait pas pu voir tout Cahokia, lui et le groupe se sont promenés dans les monticules de Grave Creek. Après les descriptions éclatantes de Lewis de ces monticules dans son journal et sa documentation sur la découverte de perles en laiton dans un site funéraire, le journal est brusquement coupé. Il reste inexpliqué pourquoi tout dans les journaux de Lewis est détaillé méticuleusement jusqu’à ce que le sujet des monticules soit mentionné. Commence alors une série d’omissions étranges ou de pages manquantes. Gary Moulton élabore.

Plus difficile à expliquer est le manque de tenue de journal de Lewis une fois que l’expédition a commencé. On ne connaît aucun journal de Lewis couvrant la première phase de l’expédition, du 14 mai 1804, jusqu’au départ du groupe de Fort Mandan le 7 avril 1805. Il s’agit de la plus longue interruption de l’écriture de Lewis et pour les historiens, c’est la plus curieuse.

Cette lacune, ainsi que d’autres, sont examinées plus en détail au chapitre 9.

Au-dessus de la surface, les chercheurs enseignent que les monticules sont les œuvres des Amérindiens. Mais sous la surface, une autre histoire émerge alors qu’un nombre croissant d’érudits présentent des preuves indiquant une civilisation préhistorique antérieure aux Amérindiens.

Chapitre 5

Prince Madoc, Indigènes gallois, et les légendes des Mandan

Lors de leur rencontre avec les Indiens Flathead (Salish) le 5 septembre 1805, alors que dans ce qui est aujourd’hui l’ouest du Montana, les membres du Corps of Discovery ont noté que les indigènes parlaient une langue étrange. Le sergent John Ordway a fait remarquer que «ces indigènes ont la langue la plus étrange que nous ayons jamais vue. ils nous semblent avoir un empêchement dans leur discours ou un brogue sur la langue. nous pensons peut-être que ce sont les Indiens welch. Clark a noté dans son journal que seule la langue Flathead (Salish) était « une sorte de langage gargouillis beaucoup parlé à travers la gorge. »


Ordway était certain que le Corps avait découvert les légendaires Indiens gallois descendants du prince gallois Madoc, qui avait navigué sur le continent américain des siècles avant Colomb.

Comme le raconte l’histoire, en 1170 de notre ère, un prince gallois nommé Madoc a navigué vers l’ouest, loin des catastrophes survenant dans son pays natal. Les bardes au cours des quatre siècles suivants ont fait de même. Le premier rapport imprimé de l’histoire de Madoc est The History of Cambria de David Powell , publié en 1584.

Madoc. . . a laissé la terre en conflit entre ses frères et a préparé certains navires avec des hommes et des munitions et a cherché des aventures par mer, naviguant vers l’ouest. . . Il est venu dans un pays inconnu où il a vu beaucoup de choses étranges. . . . Sur le visage et le retour de ce Madoc, il y a beaucoup de fables, comme les gens ordinaires l’utilisent à distance du lieu et de la durée, plutôt pour augmenter que diminuer; mais c’est sûr qu’il était là. . . . Et après être rentré chez lui, et déclaré les pays agréables et fructueux qu’il avait vus, il a préparé un certain nombre de navires, et a obtenu avec lui des hommes et des femmes qui voulaient vivre dans la tranquillité, et prenant congé de ses amis a pris son voyage là-bas à nouveau. Madoc arrivant dans le pays, dans lequel il est entré en l’an 1170, a laissé la plupart de ses gens là-bas, et est retourné pour une plus grande partie de sa propre nation.

Gutyn Owen, le célèbre barde et historien de l’abbaye de Basingwerk. est l’un des propriétaires les plus influents du mythe Madoc. Ses écrits sont cités comme des sources cruciales par des auteurs tels que Richard Deacon, qui a écrit l’influent Madoc et la découverte de l’Amérique en 1966. Ce livre rare constitue un dossier solide pour le voyage de découverte de Madoc, malgré les affirmations controversées selon lesquelles l’histoire de Madoc a été inventée après 1492 , donnant à l’Angleterre la revendication de droits antérieurs dans le Nouveau Monde.

Les recherches de Deacon indiquent qu’en 1625, l’archevêque de Canterbury a écrit une histoire mondiale suggérant qu’un prince gallois avait découvert l’Amérique. Et si le jeune prince Madoc vivait pour construire d’anciennes colonies et interagir avec les Amérindiens? Le courant océanique aurait naturellement transporté Madoc et sa flotte dans le golfe du Mexique.

Il y a un autre voyageur dont parlent les anciens bardes qui a également navigué vers les côtes américaines. Un moine irlandais du nom de St.Brendan aurait découvert entre 512 et 530 CE une île si grande qu’il n’a pas réussi à trouver le rivage après quarante jours de marche dans une terre boisée pleine de fruits frais et divisée par une rivière trop large pour être traversée.

Ses contes, publiés pour la première fois en latin, étaient des best-sellers fantaisistes qui ressemblaient davantage à de grands divertissements qu’à la réalité. Les exploits de Saint Brendan ont été rapidement synchronisés avec le folklore, et il a rejoint Madoc comme un autre héros mythologique. En 1977, l’historien, auteur et capitaine de navire Tim Severin a prouvé qu’un voyage de l’Irlande au continent nord-américain était possible. Contre toute attente, Severin et son robuste équipage ont construit un bateau en cuir exactement comme ceux utilisés à l’époque de St.

Il y a eu d’anciennes fortifications trouvées le long du fleuve Mississippi, avec une architecture qui ne ressemble à aucune autre découverte dans la région. Dans une lettre de 1781, le gouverneur John Sevier du Tennessee raconte une conversation qu’il a eue avec un chef cherokee âgé de quatre-vingt-dix ans. Seiver a interrogé le chef sur les personnes qui avaient quitté les fortifications de son pays. Le chef lui a dit que les Blancs qui avaient traversé la Grande Eau les avaient construits. Cette lettre se trouve dans les fichiers de la Commission historique de Géorgie.

Il y a trois forts principaux qui se démarquent des colonies indigènes typiques trouvées le long du Mississippi. Ces trois forts partagent des similitudes frappantes avec les anciennes fortifications galloises. Le fort de Chatsworth, en Géorgie, est pratiquement identique dans sa disposition et sa méthode de construction au château de Dolwyddelan au Pays de Galles, le lieu de naissance supposé du prince Madoc.

Au fur et à mesure que des forts étaient construits et que le territoire s’étendait en amont, un affrontement avec des tribus indigènes hostiles était inévitable. On suppose que cette hostilité les a forcés à construire une forteresse défensive, avec un mur massif de 800 pieds de long. Le mur, une autre anomalie de l’archéologie du sud-est, est bien antérieur aux Cherokees qui y vivaient dans les années 1700.

Les légendes Cherokee appelaient les constructeurs de murs des «gens aux yeux de lune», qui auraient la peau claire, les cheveux blonds et les yeux bleus. Tout au long des siècles, les érudits et les historiens ont plaidé pour et contre l’histoire de Madoc.

En novembre 1953, une tablette commémorative a été érigée à Fort Morgan, Mobile Bay, Alabama, par le Virginia Cavalier Chapter of the Daughters of the American Revolution, qui se lit comme suit: «À la mémoire du prince Madoc, un explorateur gallois, qui a atterri sur les rives de Mobile Bay en 1170 et laissé derrière, avec les Indiens, la langue galloise.

Le mémorial, sujet à beaucoup de controverses, a été démoli après un ouragan en 1970. Malgré les résolutions adoptées et le soutien du gouverneur pour restaurer la plaque, cette partie de l’histoire américaine est pour la plupart oubliée, dissimulée ou ignorée de manière transparente.

Plus que toute autre tribu, les Mandan des plaines du nord ont montré des signes de contact avec des explorateurs gallois tels que Madoc. Ils formaient une petite tribu pacifique qui vivait à la convergence des rivières Knife et Missouri, près de Bismarck, dans le Dakota du Nord. Ils étaient connus pour leur gentillesse, qui était l’expression extérieure d’une philosophie éthique profondément ancrée. Les Mandan partageaient les plaines du nord avec des tribus telles que les Hidatsa, Arikara, Assiniboine, Dakota et Chippewa. Les terres qu’ils habitaient collectivement étaient en grande partie similaires et avaient peu de barrières naturelles pour empêcher le mélange de personnes. Pour cette raison, les différentes tribus avaient de nombreux traits en commun. Ils dépendaient tous du buffle pour la nourriture, les vêtements et autres nécessités.

Mais parmi ceux-ci, seuls les Mandan et Hidatsa vivaient dans des villages de loge de terre lorsqu’ils ont été visités pour la première fois par des Blancs dans ce qui est maintenant le Dakota du Nord. Les Mandan se distinguaient davantage de leurs homologues indigènes par la façon dont ils installaient leurs villages, leurs croyances spirituelles et leur apparence physique. Ces différences ont conduit de nombreux chercheurs à suggérer que les Mandans provenaient de lignées différentes de celles de leurs homologues des plaines du nord. Malgré une absence généralisée de faits sur le Mandan dans les livres d’histoire, il y a plus qu’assez de documentation ailleurs pour suggérer que la tribu est originaire d’Europe.

Les Mandan vivaient dans des maisons en terre ferme plutôt que dans des tipis, et contrairement aux colonies d’autres nations tribales, les leurs étaient permanentes. Les femmes de la tribu Mandan entretenaient leurs jardins, préparaient la nourriture et entretenaient les loges pendant que les hommes passaient leur temps à chasser ou à rechercher des connaissances spirituelles. Leurs villages étaient stratégiquement situés sur des falaises surplombant la rivière. Cette position offrait une défense maximale et limitait toute attaque à une seule approche terrestre. Ces villages étaient le centre de la vie sociale, spirituelle et économique du Mandan.

Les loges de terre Mandan étaient différentes de celles construites par d’autres tribus. Ces pavillons étaient de grandes huttes rectangulaires et circulaires de 15 pieds de haut et de 40 à 60 pieds de diamètre. Chaque hutte avait une entrée de vestibule et un trou carré sur le dessus qui servait de cheminée. Chaque loge terrestre abritait de dix à trente personnes et leurs biens. Les villages contenaient cinquante à cent loges terrestres. La charpente d’une hutte en terre était faite de troncs d’arbres recouverts de branches de saule entrecroisées. Sur les branches, ils ont placé de la terre et du gazon. Ce type de construction rend les toitures suffisamment solides pour supporter les gens les nuits de beau temps. Les planchers des pavillons en terre étaient faits de terre et le milieu a été creusé pour faire un banc autour du bord extérieur du lodge.


Autour du village se trouvaient des palissades de poteaux hauts de 6 pieds pour empêcher les attaques ennemies. Au milieu d’un village mandan se trouvait un grand espace ouvert circulaire qui s’appelait la place centrale. Au milieu de la place se trouvait un poteau de cèdre sacré qui représentait «l’arche du premier homme» ou «l’homme solitaire», un héros vénéré de leur ancienne légende. À l’extrémité nord de la place se trouvait la loge de médecine ou de cérémonie. La disposition des loges autour de la place centrale représentait le statut social de chaque famille. Plus les villageois avaient un statut élevé, plus il leur était demandé de devoirs et ils étaient donc situés plus près de la loge de cérémonie. Une caractéristique étrange des villages mandans qui ne correspondait pas au comportement des autres tribus indigènes était que les maisons mandan étaient disposées comme des rues. Les Hidatsas,

Les riches champs de plaine inondable qui entouraient le village ont fait de l’agriculture la base de l’existence des mandans. Les femmes mandan étaient responsables de l’entretien des jardins du village. L’année agricole a commencé en avril lorsque les femmes défrichaient les champs en brûlant les vieilles tiges et les mauvaises herbes des récoltes de l’année précédente. Vers le mois de mai, ils ont planté des rangées de maïs, de haricots, de tabac, de citrouille, de tournesol et de courge pour maximiser l’exposition au soleil. Pour entretenir leurs jardins, les femmes utilisaient des outils tels que des bâtons, des râteaux et des houes en bois ou en os de buffle. Pour protéger leurs jardins des prédateurs naturels comme les chiens de prairie, les oiseaux et les rongeurs, les femmes ont construit des épouvantails en peau de buffle. Les femmes mandan ont également effectué des rituels de nettoyage quotidiens avant d’entrer dans leurs jardins en frottant de la sauge sur leur corps.

La récolte a commencé fin août avec les courges et s’est terminée en octobre avec le maïs. Après la récolte, les femmes séchaient le maïs dans des échafaudages construits au-dessus du sol. Une fois le maïs sec, les femmes ont cueilli les graines qu’elles utiliseraient pour les cultures de l’année suivante, et le reste a été enterré avec d’autres articles de jardin séchés dans des fosses de stockage souterraines pour les conserver pendant l’hiver. Ces greniers prenaient des jours à construire et étaient suffisamment profonds pour nécessiter une échelle pour y entrer. Une fois terminés, ils étaient tapissés d’herbe et de peau de buffle. Les légumes séchés et les graines ont été placés à l’intérieur. Les greniers étaient ensuite recouverts d’une couche de peau de buffle, d’une couche de terre, puis d’herbe sur le dessus. En comparaison avec les traditions des autres tribus indigènes, ces techniques ont impressionné les commerçants blancs et les éclaireurs comme étant inhabituellement avancées.

Mais la plus mystérieuse des caractéristiques des mandans était leur apparence physique. Contrairement aux autres indigènes rencontrés par les premiers explorateurs, les Mandans étaient censés avoir un teint mixte qui variait du blanc au presque blanc, des yeux bleus et verts, et une couleur de cheveux rougeâtre ou blonde. Toutes ces caractéristiques suggèrent que la génétique européenne a été à un moment donné introduite dans les lignées tribales.

Certaines théories nomment Paul Knutson, un Norvégien du XIIIe siècle, comme un candidat possible pour avoir introduit une souche génétique nordique / européenne et des nuances culturelles chrétiennes dans le Midwest américain. Cette théorie est née du fait que les Mandans ont construit leurs colonies en utilisant un style architectural inconnu nulle part ailleurs en Amérique du Nord mais courant dans la Norvège médiévale.

Dans une lettre datée du 22 janvier 1804 adressée à Meriwether Lewis, le président Jefferson demande spécifiquement à l’expédition de prendre contact avec et de vérifier les rumeurs sur l’existence d’une tribu d’indigènes blancs aux yeux bleus que l’on appelait désormais les «Gallois Indiens »en raison des similitudes entre la langue des mandans et la langue des gallois.

La source originale de ces affirmations ne peut être identifiée avec exactitude, mais elles avaient suffisamment circulé pour que la question devienne une question de grande importance pour les représentants du gouvernement. Des récits documentés commencent en 1738, lorsque Pierre Gaultier de Varennes, sieur de la Vérendrye, entreprit une expédition de ses forts du Manitoba actuel vers ce qui est maintenant le Dakota du Nord à la recherche de cette mystérieuse tribu.

Au cours de cette expédition, près des rives de la rivière Missouri, de Vérendrye a trouvé un cairn de pierre avec une petite tablette de pierre inscrite des deux côtés avec des caractères inconnus. Les érudits jésuites du Québec décrivirent plus tard l’écriture sur la pierre comme tartare – un script runique semblable aux runes nordiques. Le professeur Peter Kalm de l’Académie royale des sciences de Suède a interviewé le capitaine de Vérendrye à propos de cette découverte au Québec. La tablette aurait été expédiée en France, stockée avec d’autres artefacts archéologiques dans une église de Rouen, et enterrée sous des tonnes de gravats par une bombe directe frappée pendant la Seconde Guerre mondiale.

Vérendrye a localisé le village de Mandan dans l’actuel comté de McLean, dans le Dakota du Nord, entre Minot et Bismarck. C’était une grande ville bien fortifiée avec 130 maisons disposées dans les rues. Les palissades et les remparts du fort ressemblaient à des créneaux européens, avec un fossé sec autour du périmètre. Plus remarquable, Vérendrye a noté que de nombreux mandans avaient la peau claire, les cheveux clairs et les traits «européens». Vérendrye a décrit leurs maisons comme «grandes et spacieuses», très propres, avec des pièces séparées.

Le 24 août 1784, le Pennsylvania Packet and Daily Advertiser rapporta qu ‘«une nouvelle nation de Blancs» avait été découverte à environ deux mille milles à l’ouest des Appalaches, «connaissant les principes de la religion chrétienne» et «extrêmement courtoise et civilisé. La rumeur s’est répandue, et quelque part le long de la ligne, un lien possible avec l’ascendance galloise a été suggéré.

En 1796, l’explorateur gallois John Evans entreprit de rechercher le Mandan, espérant trouver la preuve que leur langue contenait des mots gallois. Evans passa l’hiver 1796–97 avec une tribu de Mandan mais ne trouva aucune preuve d’une quelconque influence galloise. En juillet 1797, Evans écrivit une lettre à un Dr Samuel Jones qui disait: «Ayant ainsi exploré et cartographié le Missouri sur 1 800 miles et par mes communications avec les Indiens de ce côté de l’océan Pacifique de 35 à 49 degrés de latitude, je suis capable de vous informer qu’il n’existe pas de peuple comme les Indiens gallois. »

La conclusion d’Evans a été directement contredite par Lewis et Clark en 1804 et à nouveau en 1832 par George Catlin, un avocat, pionnier et historien de la peinture qui a passé plusieurs mois à vivre parmi les Mandans.

C’est à travers les récits et l’art de Catlin qu’il a été prouvé au-delà de ce que beaucoup pourraient douter que les Mandans étaient en effet une race descendant d’ascendance européenne. Certains pensent qu’Evans n’est peut-être pas parvenu à un règlement réel avec Mandan, affirmant que les preuves fournies par Catlin sont incontestables.

Lorsque le Corps of Discovery entra dans le monde du Mandan en octobre 1804, les chefs tribaux étaient réceptifs aux objectifs de l’expédition. Lewis et Clark trouvèrent que le peuple Mandan était extrêmement hospitalier, et le Corps of Discovery se prépara à passer l’hiver sur le fleuve Missouri, construisant un fort en rondins fait de troncs d’arbres en peuplier. Les hommes de l’expédition ont coupé le bois des berges, construisant un fort triangulaire face à la rivière juste en aval des villages voisins de Mandan et Hidatsa. Ils l’ont appelé Fort Mandan.

Pendant les cinq mois suivants, le fort était une ruche d’activité alors que l’expédition se préparait à se diriger vers l’ouest vers l’océan Pacifique. Pendant leur séjour, Lewis et Clark ont ​​interviewé plusieurs trappeurs qui pourraient aider en tant que guides et interprètes. C’est ici que Lewis et Clark ont ​​embauché Toussaint Charbonneau, dont l’épouse, Sacagawea, parlait la langue shoshone. Les explorateurs savaient qu’ils auraient besoin de communiquer avec les tribus Shoshone à l’approche des sources du fleuve Missouri. Sacagawea, qui n’avait que quatorze ans, enceinte et longtemps séparée de sa tribu, allait devenir essentielle au succès de l’expédition. Le Corps of Discovery est resté à Fort Mandan jusqu’au début du mois d’avril, date à laquelle ils sont partis vers l’ouest le long du fleuve Missouri, mais pas avant de documenter pendant six mois des détails importants sur le Mandan,

Avec leurs amis et voisins Hidatsa, les Mandan se trouvaient au centre du commerce le long de la partie supérieure du fleuve Missouri, habitant ce qui est maintenant le centre du Dakota du Nord. Au moment de l’arrivée de Lewis et Clark, ils vivaient dans deux villages, Matootonha et Rooptahee. Matootonha était situé sur la rive ouest du Missouri, et Rooptahee était directement au nord, sur la rive est du fleuve. Le Corps of Discovery a construit le Fort Mandan de l’autre côté de la rivière depuis Matootonha.

Contrairement aux relations du corps avec les Arikaras agressifs de la région, le corps et le Mandan étaient amis pendant toute la durée du séjour de l’expédition. Les Mandan ont fourni de la nourriture aux Américains tout au long de l’hiver dans leur maison nouvellement construite, Fort Mandan, en échange d’un flux régulier de marchandises commerciales. Lorsque la nourriture se faisait rare, les membres du corps accompagnaient le Mandan lors d’une chasse au bison. Sheheke (Bigwhite) et Black Cat, chefs de Matootonha et de Roohaptee, rencontraient souvent Lewis et Clark, et le corps participait à de nombreux rituels cérémoniels mandan. Lewis et Clark espéraient établir la paix entre le Mandan et les Arikaras à proximité. Malgré l’organisation de pourparlers de paix entre les deux tribus, le conflit a éclaté à nouveau à l’approche de l’hiver.

À propos de leur expérience de vie parmi les Mandans, William Clark a écrit ceci dans son journal:

«Je me suis assis avec le grand chef blanc [Mandan Chief Bigwhite (Sheheke)] et j’ai fait un certain nombre d’enquêtes sur la tradition de sa nation. . . . Il m’a dit que sa nation était sortie de terre pour la première fois. . . et j’ai vu Buffalo et toutes sortes d’animaux aussi des raisins, des plombs, c. . . et déterminé à monter et à vivre sur la terre, et en grand nombre. . . est arrivé sur terre, hommes femmes et enfants.

Dans son enquête sur les origines du mystérieux Mandan, Clark a été informé de la croyance du premier en un état futur après la mort, une croyance qui est également liée à la théorie de leur origine. La légende mandan décrit une nation entière qui vivait dans un grand village souterrain, près d’un lac souterrain. Une vigne a étendu ses racines jusqu’à leur habitation et leur a donné une vue de la lumière. Certains des plus aventureux gravirent la vigne et furent ravis de la vue de la terre, qu’ils trouvèrent couverte de buffles et riche de toutes sortes de fruits.

Ils revinrent avec les raisins qu’ils avaient cueillis, et leurs compatriotes étaient si satisfaits du goût des raisins que toute la nation résolut de quitter leur terne demeure pour les charmes de la haute région. Des hommes, des femmes et des enfants sont montés au moyen de la vigne, mais, quand environ la moitié de la nation a atteint la surface de la terre, une femme corpulente qui grimpait sur la vigne la rompit avec son poids, se fermant d’elle-même et du reste. de la nation la lumière du soleil. Quand les Mandan moururent, ils s’attendaient à retourner aux sièges d’origine de leurs ancêtres, le bien atteignant l’ancien village au moyen du lac, que le fardeau des péchés des méchants ne leur permettrait pas de franchir.

Cette tradition particulière peut être interprétée comme signifiant que la nation actuelle à une époque lointaine vivait dans une grande colonie souterraine, c’est-à-dire au-delà de la terre, dans la mer, la mer étant représentée par «le lac souterrain». La description d’une vigne qui a été utilisée pour que les gens atteignent la terre du «soleil» et récoltent des fruits et ainsi de suite indique la libre circulation des personnes entre le continent nord-américain et cet autre endroit que le Mandan appelle le « grand village.

Dans le nouveau continent, la terre était remplie de buffles et de toutes sortes de fruits, et la terre était colonisée ou colonisée. Peut-être que les traditions de construction du «grand village» d’origine ont également été acquises, et il y avait des villes réelles avec des rues construites sur le nouveau continent. Et puis quelque chose s’est produit qui a coupé la parole à ces gens. Le contact n’a pas été rétabli. Quoi qu’il en soit, ce qui a rompu le contact entre les deux terres était d’une proportion catastrophique.

Au cours des années 1860, le major James W. Lynd a vécu parmi les Dakota et a écrit un livre à leur sujet avant de subir une mort violente de leurs mains. Lynd soutient l’explication susmentionnée avec le fait que les légendes des indigènes de l’Iowa, qui étaient une branche des Dakotas et des parents du Mandan, racontent qu’à un moment donné dans l’antiquité, toutes les différentes tribus étaient à l’origine Une, et elles vivaient toutes ensemble sur une île, ou au moins à travers une grande masse d’eau vers l’est, ou le lever du soleil. Selon ces légendes, ils traversaient ce plan d’eau en pirogues en peau, mais ils ne savaient pas combien de temps la traversée durait, ni si l’eau était salée ou fraîche.

Ces légendes parlent «d’énormes skiffs, dans lesquels leurs ancêtres d’autrefois ont flotté pendant des semaines, gagnant finalement la terre ferme». Ce récit fait certainement référence aux navires et aux longs voyages en mer. Les cérémonies racontent en outre une histoire que «le monde était autrefois une grande tortue, portée sur les eaux et recouverte de terre, et qu’un jour, en creusant le sol, une tribu d’hommes blancs, qui avait fait des trous dans la terre à une grande profondeur en creusant pour les blaireaux, enfin percé la carapace de la tortue, elle a coulé, et l’eau qui la recouvrait a noyé tous les hommes à l’exception d’un, qui s’est sauvé dans un bateau; et quand la terre a réapparu, a envoyé une colombe, qui est revenue avec une branche de saule dans son bec. 5

Vingt-six ans après le départ du Corps of Discovery, George Catlin partit à la recherche des Mandan, les localisa et vivra parmi eux pendant huit ans. Avant de partir en voyage, Catlin a rencontré le gouverneur de l’époque, William Clark, qui lui a dit qu’il trouverait le Mandan comme «un peuple étrange et à moitié blanc».

Catlin décrit la tribu comme possédant des couleurs de cheveux étranges et des couleurs d’oeil étranges telles que le bleu et le noisette. Il a spéculé à l’époque que les Mandans descendaient des Celtes, et que leur apparence et leurs coutumes atypiques étaient peut-être le résultat de générations de mariages et de reproductions avec des explorateurs gallois et leurs descendants. Plus tard, les visiteurs ont noté que les langues du mandan et du gallois étaient si similaires que le mandan montrait une compréhension claire lorsqu’il était parlé en gallois.6

Plus il passait de temps avec le Mandan, plus Catlin les considérait comme curieux.

Il découvrit, par exemple, que le Mandan prétendait descendre d’un homme blanc arrivé dans un canoë géant après qu’une inondation eut détruit la terre.

La tradition orale raconte que son vaisseau est devenu perché au sommet d’une montagne et qu’une colombe a été envoyée chercher des terres. Il est revenu avec une branche de saule dans son bec. Les similitudes avec le récit biblique de Noé sont difficiles à nier.

Un détail supplémentaire qui ajoute de la véracité aux récits du curieux Mandan peut être trouvé dans une déclaration faite par le gouverneur William Clark à Catlin avant son départ à la recherche du Mandan. Catlin le mentionne lors de ses descriptions générales de son expérience avec la tribu légendaire:

Leurs traditions, pour autant que je les ai apprises, ne nous donnent aucune information sur leur connaissance des hommes blancs avant la visite de Lewis et Clark. Depuis lors, il n’y a eu que très peu de visites d’hommes blancs sur les lieux, et sûrement pas assez pour avoir changé le teint et les coutumes d’une nation. Et je me souviens parfaitement que le gouverneur [William] Clark m’a dit avant de partir pour cet endroit, que je trouverais le Mandan un peuple étrange et à moitié blanc. J’ai été frappé avec force de la facilité et de l’élégance particulières de ces gens, ainsi que de leur diversité de teint, des diverses couleurs de leurs cheveux et de leurs yeux; la singularité de leur langue, et leurs coutumes particulières et inexplicables, que je suis pleinement convaincu qu’elles sont issues d’une autre origine que celle des autres tribus nord-américaines.

George Catlin connaissait au moins certaines des histoires de Madoc, «qui,» comme il l’a dit :


«je suppose que tout le monde les a lues, plutôt que de les citer pour le moment. Le Mandan, selon Catlin, «pourrait peut-être être les restes de cette colonie perdue, fusionnée avec une tribu, ou une partie d’une tribu, des indigènes, ce qui expliquerait les apparences inhabituelles de cette tribu d’Indiens, et aussi pour le a changé le caractère et les coutumes des colons gallois, à condition que ce soit leur reste.

Pendant les années où il a vécu avec le Mandan, Catlin a retracé les sites de leurs anciens villages le long du Missouri et jusqu’à l’embouchure de la rivière Ohio. Au cours de ces explorations, il découvrit des vestiges de villes fortifiées, dont certaines englobaient «de très nombreux hectares».

Il existe de nombreuses références aux inondations dans les légendes mandan et celles d’autres tribus.

Encore plus intrigant est qu’au centre des cérémonies religieuses du Mandan, on constate qu’ils ont gardé l’image d’une arche, préservée de génération en génération, et ont effectué des cérémonies qui se réfèrent clairement à la destruction d’une terre, et à l’arrivée. de celui qui a survécu au déluge et a apporté à cette nouvelle terre la nouvelle de la destruction catastrophique. Catlin nous offre une vue d’ensemble de cette cérémonie unique, qui n’est plus dansée:

Au centre du village se trouve un espace ouvert, ou place publique, de 150 pieds de diamètre et de forme circulaire, qui est utilisé pour tous les jeux et festivals publics, spectacles et expositions. Les loges autour de cet espace ouvert font face à l’intérieur, avec leurs portes vers le centre; et au milieu de celui-ci se trouve un objet de grande vénération religieuse, en raison de l’importance qu’il a en rapport avec les cérémonies religieuses annuelles. Cet objet se présente sous la forme d’un grand hogshead, d’environ huit ou dix pieds de haut, fait de planches et de cerceaux, contenant en son sein certains de leurs mystères ou médicaments les plus précieux. Ils l’appellent le «Big Canoe».

Le jour réservé pour le début des cérémonies, une figure solitaire s’approche du village. Pendant le vacarme assourdissant et la confusion dans les piquets du village, la silhouette découverte dans la prairie continua de s’approcher d’un pas digne et en ligne droite vers le village; tous les yeux étaient rivés sur lui, et il fit enfin son apparition dans les piquets, et se dirigea vers le centre du village, où tous les chefs et braves se tenaient prêts à le recevoir, ce qu’ils firent d’une manière cordiale en se serrant la main, reconnaissant lui comme une vieille connaissance, et prononçant son nom, Nu-mohk-muck-a-nah (le premier ou le seul homme). Le corps de cet étrange personnage, principalement nu, était peint d’argile blanche, de manière à ressembler à distance à un homme blanc. Il entre dans la loge de médecine, et passe par certaines cérémonies mystérieuses.

Pendant toute la journée, Nu-mohk-muck-anah (le premier ou le seul homme) a traversé le village, s’arrêtant devant la loge de chaque homme et pleurant jusqu’à ce que le propriétaire de la loge sorte et lui demande qui il était, et Quel était le problème? À quoi répondre en racontant la triste catastrophe qui s’était produite à la surface de la terre par le débordement des eaux, en disant qu ‘«il était la seule personne sauvée de la calamité universelle»; qu’il a débarqué son grand canoë sur une haute montagne à l’ouest, où il réside maintenant; qu’il est venu ouvrir la loge de médecine, qui doit recevoir un cadeau d’un outil tranchant du propriétaire de chaque wigwam, afin qu’il puisse être sacrifié à l’eau; car, dit-il, «si cela n’est pas fait, il y aura une autre inondation, et personne ne sera sauvé, comme c’est avec de tels outils que le grand canot a été fabriqué. »Ayant visité chaque loge du village pendant la journée, et ayant reçu de chacun un cadeau tel qu’une hachette, un couteau, etc. (qui est sans doute toujours préparé pour l’occasion), il les place dans la loge de médecine; et, le dernier jour de la cérémonie, ils sont jetés dans un endroit profond de la rivière – «sacrifiés à l’Esprit des eaux».

Décrivant la danse exécutée par douze hommes autour de l’arche, Catlin dit:

«Ils s’organisent selon les quatre points cardinaux; deux sont parfaitement peints en noir, deux sont de couleur vermillon, certains ont été peints partiellement en blanc. Ils dansent une danse appelée «Bel-lohck-napie», « avec des cornes sur la tête, comme celles utilisées en Europe pour symboliser Baal. «Il semblerait», écrivait George Catlin, «que ces gens devaient avoir une certaine proximité avec une partie du monde civilisé; ou que des missionnaires ou d’autres ont été autrefois parmi eux, inculquant la religion chrétienne et le récit mosaïque du déluge.

C’est un fait bien connu que dans les diverses philosophies et religions à travers le monde, nous trouvons des traces ou une mention du déluge. La légende mandan décrit la terre comme une grande tortue. Il se déplace lentement et porte une grande quantité de terre sur son dos. Il y a longtemps, il y avait une nation de gens qui sont maintenant morts parce que leur terre a coulé dans l’eau. Tous les gens ont été noyés à l’exception d’un homme.

Ni le Mandan ni Catlin n’avaient entendu parler de l’Atlantide, ce qui rendait ce récit d’autant plus intrigant.

En 1838, un bateau à vapeur appartenant à l’American Fur Company transporta le Missouri jusqu’à la fin des Mandans. Une vague meurtrière de variole a éclaté de l’équipage infecté lors d’un arrêt dans l’un des villages Mandan. La tribu n’avait aucune chance. Ceux qui n’ont pas été tués immédiatement par la maladie ont décidé de se suicider. Au cours des deux mois suivants, les Mandans ont été décimés jusqu’à la quasi-extinction. Ajoutant l’insulte à la blessure, les survivants ont été rendus esclaves par leurs ennemis acharnés, les Sioux et Arikara.

Près de trente ans plus tard, toutes les tribus ont été escroquées de la plupart de leurs terres et installées sur des réserves. En 1870, les tribus restantes du Dakota du Nord ont été regroupées et jetées sur une nouvelle réserve.

Renommés les Trois tribus affiliées, les Arikaras, Mandans et Hidatsa survivants n’étaient plus que des coquilles de leur ancien moi, moins préoccupés par leur ancien héritage et plus intéressés par l’alcool. Le Condensed American Cyclopedia a rapporté en 1877 que les Mandans «sont maintenant avec les Riccarees (Arikaras) et Gros Ventres (Hidatsa) à Fort Berthold, Dakota. . . . Ils vivent en partie de l’agriculture. Ils sont plus clairs que la plupart des tribus. »

Le dernier Mandan de sang-pur est décédé en 1973, mettant fin à l’histoire de ces personnes mystérieuses, dont George Catlin a fait l’éloge:

«On ne trouve pas dans le monde des gens meilleurs, plus honnêtes, hospitaliers et gentils, en tant que communauté. Aucun groupe d’hommes avec lesquels je me suis associé n’a de meilleur cœur que les Mandans, et aucun n’est plus rapide à embrasser et à accueillir un homme blanc qu’eux – aucun ne le pressera plus près de son sein, afin que la pulsation de son cœur puisse être ressentie, qu’un Mandan; et aucun homme dans aucun pays ne tiendra parole et ne gardera son honneur plus étroitement.

Que le Mandan descende des Scandinaves, ou les Gallois de Madoc, ou les Atlantes, nous ne le saurons jamais.

Lewis et Clark étaient impressionnés par la ressemblance des légendes mandan avec l’histoire biblique du déluge. Ils savaient aussi que le Mandan était blanc, car les yeux bleus et les cheveux blond-bruns sont des traits européens incontestables. Ces personnes remarquables ont laissé dans leur sillage un mystère qui ne sera peut-être jamais résolu.

A suivre…

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